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退还信用证项下保证金纠纷的案例分析
更新:[2009-4-3]   来源:[本站原创]

[作者] 李海燕 律师

新疆天阳律师事务所

案情:

    交通银行股份有限公司某分行(以下简称交行)于2003年1月10日应申请人某有限责任公司(下称甲公司)的要求开立了一份116万美元的不可撤销的、可转让的、可自由议付的LCZD200300006号即期信用证,用于从韩国进口聚乙烯,受益人为FRONTIER INDUSTRY CO.LTD.,该信用证项下保证金29万美元(人民币2407000元)。2003年2月18日交行收到韩国KOREA EXCHANGE BANK,SEOUL寄来的一套单据,即29万美元,包括汇票2份、发票5份、提单2份、装箱单3份、保险单2份、受益人证明1份、数量证2份、质量证2份、证明2份、装运通知1份,经审核单、证一致,交行及时通知甲公司 。甲公司向交行借单提货。甲公司在提货过程中发现实际到货数量与提单数量不符,货物品质与合同规定严重不符。遂申请中国国际经济贸易仲裁委员会对该信用证项下保证金29万美元采取冻结的财产保全措施。2003年11月21日,中国国际经济贸易仲裁委员会做出(2003)贸仲裁字第0346号《裁决书》,以FRONTIER INDUSTRY CO.LTD.利用合同欺诈为由,认定甲公司与该公司签订买卖合同无效。遂,甲公司以买卖合同因欺诈已被撤销为由曾口头要求交行退还上述信用证保证金29万美元,双方经商确,因对法律适用没有统一认识,双方对此并未达成一致意见。后2007年甲公司破产清算,清算组来函要求交行退还信用证保证金29万美元。

分析:

   谈判过程中双方各持意见,甲公司代理律师认为作为信用证支付基础的《国际货物买卖合同》已经被确认无效,信用证已丧失了支付的依据,理应退还保证金。且,付款行韩国银行长达四年之久未主张权利,已过追诉时效。

    本律师参与谈判,经分析认为:首先,根据《跟单信用证统一惯例》的要求,在甲公司借单提货后,交行作为开证银行即应承担付款义务。虽然甲公司与受益人所签订买卖合同无效,但并不因此免除银行的付款义务。因为,信用证虽以贸易合同为基础,但它一经开立,就成为独立于贸易合同之外的另一种契约。贸易合同是买卖双方之间签订的契约,只对买卖双方有约束力;信用证则是开证行与受益人之间的契约,开证行和受益人以及参与信用证业务的其他银行均应受信用证的约束,但这些银行当事人与贸易合同无关,故不受合同的约束。对此,《跟单信用证统一惯例》第3条明确规定:“信用证与其可能依据的销售合约或其他合约是性质上不同的业务。即使信用证中包含有关于该合约的任何援引,银行也与该合约完全无关,并不受其约束。”同时,《跟单信用证统一惯例》第4条明确规定:“在信用证业务中,各有关方面处理的是单据,而不是与单据有关的货物、服务及/或其他行为。”可见,信用证业务是一种纯粹的凭单据付款的单据业务。只要单据与单据相符、单据与信用证相符,只要能确定单据在表面上符合信用证条款,银行就得凭单据付款。因此,单据成为银行付款的唯一依据,而“对于任何单据的形式、完整性、准确性、真实性、伪造或法律效力,或单据上规定的或附加的一般及/或特殊条件,概不负责任”,对于货物的品质、包装是否完好,数(重)量是否完整等,也不负责任。由此,本案中交行对于本信用证项下的付款义务无可避免。所以,保证信用证付款的保证金不得予以退还。

    其次,虽然韩国KOREA EXCHANGE BANK,SEOUL至今仍未要求交行付款,但其并未丧失债权请求权。因为,无论依据国际惯例还是最高人民法院“关于适用《中华人民共和国民法通则》若干问题的意见”第195条,关于法律适用问题的规定,上述信用证纠纷应当适用最有密切联系国家的法律,即韩国法律。韩国民法第162条规定,行使债权请求权诉讼时效为10年。故,在上述时效期间内(自交行拒绝付款之日起10年内),韩国银行随时可要求交行履行付款义务,交行将无条件付款。交行的付款义务仍未免除,主债务未消灭,信用证保证金仍将作为甲公司付款的保证。

    谈判过程中,甲公司基本接受了我方观点。但由于甲公司已届清算特殊时期,不能因为上述问题不能解决而造成清算工作无法完成。故,双方协商一致,在即保证甲公司清算工作的顺利进行,又确保交行合法权益不受损害的前提下,由甲公司提供资信良好的第三人的保证担保,交行向甲公司退还了保证金。

                                           

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